Carl von Linné, à l'origine de la nomenclature binominale des plantes


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Carl von Linné, à l'origine de la nomenclature binominale des plantes

Linné, fils d’un pasteur suédois sans fortune, connaît une jeunesse austère et studieuse. Il étudie la médecine et la botanique (qui est à l’époque une branche de la médecine). En 1732, la Société des sciences d’Uppsala l’envoie en expédition en Laponie, où il découvre avec émerveillement une flore inconnue. Au retour, il part aux Pays-Bas et y acquiert le titre de docteur en médecine.

Dès 1735 à Leyde, il publie un court opuscule exposant sa méthode de classification (Systema naturae). Il marche dans les pas du naturaliste anglais John Ray et du français Sébastien Vaillant, mais va plus loin qu’eux. Depuis le XVIe siècle, les naturalistes ont en effet amoncelé de façon empirique une masse d’informations et le besoin de les ordonner se fait sentir. Linné veut réorganiser ce savoir suivant un ordre précis. Pour élaborer son système de classification, il s'inspire de John Ray, botaniste de la fin du XVIIe siècle et de sa définition du concept d'espèce : « ensemble d’individus qui engendrent, par la reproduction, d’autres individus semblables à eux- mêmes ».

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Vous avez peut-être remarqué des noms botaniques d’espèces parfois suivis d’un L, comme par exemple Ulmus pumila L. pour l’orme de Sibérie ou Meconopsis cambrica L. pour le pavot jaune.

Il s’agit du L de Linné.

Que signifie ce L. accolé au nom des plantes ?

Derrière le nom botanique des plantes, le L accolé indique, en abrégé, le nom de la personne qui a nommé le végétal pour la première fois. Lorsqu’il s’agit du L, il faut y voir le nom du botaniste Linné, auteur d’une incontournable classification.

Son système de classification des plantes, dont il étudia un très grand nombre, eut un écho pratiquement universel. Il fut le premier à généraliser l’utilisation d’une nomenclature binominale en latin, c'est-à-dire qui donne d’abord le nom du genre puis celui de l’espèce. Ensuite, les espèces obtenues par sélection, c'est-à-dire horticoles, se voient ajouter le nom du cultivar, dit variété. Par exemple, Lilium regale ‘Album’ est le résultat de :

Lilium : genre
regale : espèce
'Album' : variété
Tous les végétaux sont ainsi dénommés sous un seul nom, construit sur ce modèle, les rendant parfaitement identifiables quant à leur origine. A l’époque la notion d’évolution n’existe pas, ce qui fera de cette nomenclature, la classification standard au XIXe siècle.

Linné alla au-delà des plantes puisque ses travaux, dans Systema naturae publié en 1735, ont concerné la classification des règnes animal, minéral et végétal avec pour ambition de généraliser son système rationnel et universel mis au point pour les végétaux, également pour les animaux et les minéraux.

Toutefois, son œuvre majeure demeure Species plantararum, ouvrage publié en 1753, dans lequel 8000 plantes étaient référencées selon sa classification.

L’ingéniosité de la nomenclature de Linné a séduit de nombreux jeunes naturalistes qui se sont mis à son service et sont partis aux quatre coins du monde pour reconnaitre et identifier la flore. La contrepartie de cet immense succès conjuguée à l’ambition démesurée de Linné, se manifesta par une opposition vigoureuse menée notamment par les philosophes des Lumières (Buffon, Diderot…) qui lui reprochèrent le principe de fixité des espèces que sa classification implique, le manque de recours à l’expérimentation et à la raison, et une trop forte emprise de la religion et du créationnisme dans ses travaux.

Linné est très croyant et selon lui, Dieu est à l’origine de la création du monde et des espèces vivantes qui sont immuables : on le qualifie donc de "fixiste". La grandeur de la création divine touche ses limites lorsque l’idée de l’évolution des espèces impulsée notamment par Darwin se développe.

Carl von Linné fut malgré tout membre de l'Académie royale des sciences de Suède et de l'Académie royale danoise des sciences et des lettres, et sa nomenclature binominale est restée une référence.



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