Aux États-Unis, ce sont des républicains qui ont lancé les lois antitrust


Aux États-Unis, ce sont des républicains qui ont lancé les lois antitrust

Aux États-Unis, ce sont des républicains qui ont lancé la lutte contre les abus de position dominante. Retour sur la naissance, il y a plus d'un siècle, du droit antitrust aujourd'hui invoqué face aux géants du numérique.

Au début de la dernière décennie du XIXe siècle, l'économie américaine ne s'est jamais aussi bien portée. Favorisé par l'expansion rapide du réseau ferroviaire, un nouvel âge de la révolution industrielle s'est ouvert. La vie quotidienne en est modifiée. Pourtant, l'opinion publique est inquiète. Le capitalisme, ce formidable moteur à créer de la prospérité, n'est-il pas en train de se saborder ? L'expansion du marché a fait émerger des géants en position de contrôler des pans entiers de l'industrie et, ce faisant, de fausser les mécanismes de l'offre et de la demande. À terme, n'est-ce pas la destruction de la libre entreprise qui est en jeu ? Et avec elle, celle du rêve américain ? Les agriculteurs, notamment, sont anxieux : la concentration rapide des compagnies de chemin de fer, vitales pour le transport des céréales, aboutit à une envolée des prix sur les lignes sans concurrence. La colère gronde.

Un sénateur républicain, John Sherman, se saisit de la question. Juriste de formation et expert du Congrès pour les questions économiques et financières, cet élu de l'Ohio est bien placé pour constater l'ampleur des mutations. Son État, bien que largement rural, est un des foyers de la révolution en cours. Toutes les industries de l'ère nouvelle émergent dans ce Middle West en plein boom. Ici, à Cincinnati, William Procter et James Gamble lancent un savon bon marché à l'origine d'un géant des produits ménagers. Des compagnies promises à un bel avenir naissent en Ohio : elles se nomment Dow Chemical, Firestone, Packard… En 1870, John Rockefeller fondait la plus grande raffinerie de pétrole du monde à Cleveland, sur les bords du lac Érié : la Standard Oil. Trente ans plus tard, il contrôle 90 % du marché national. Il deviendra, en 1913, le premier milliardaire en dollars des États-Unis. L'Ohio est la Californie de l'époque !

John Sherman veut briser les tentations monopolistiques des compagnies ferroviaires
John Sherman a un motif personnel de vouloir limiter l'emprise des cartels dont il observe l'influence omniprésente, y compris dans la vie politique. À la convention du Parti républicain pour l'élection présidentielle de 1888, réunie en juin à Chicago, il a raté l'investiture alors qu'il était favori. Il n'est pourtant pas un “bleu” : quatre fois élu à la Chambre des représentants, il siège ensuite au Sénat à partir de 1861 ; puis est le secrétaire au Trésor du président Rutherford Hayes, de 1877 à 1881, avant de retourner au Sénat. Chacun reconnaît son expérience, sa maîtrise des dossiers, sa rigueur. Son frère, William, est un des généraux victorieux de la guerre de Sécession, qui a pris fin en 1865.

Toutefois, avant même le début des votes à la convention, une partie des délégués qui s'étaient déclarés pour Sherman lui fait défaut.



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