Découvreur de Lucy, le paléontologue français Yves Coppens est décédé à l'âge de 87 ans


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Découvreur de Lucy, le paléontologue français Yves Coppens est décédé à l'âge de 87 ans

Le paléontologue français Yves Coppens est mort à l'âge de 87 ans.
Sa plus grande découverte reste en 1974 une partie du fossile de Lucy l’australopithèque la plus célèbre du monde.

Né le 9 août 1934 à Vannes, dans le Morbihan, Yves Coppens se passionne tout jeune pour les fouilles. "Dès l'âge de sept ou huit ans, j'ai eu envie de devenir archéologue", racontait-il à l'AFP fin 2016. "Toutes mes vacances étaient occupées par des fouilles". Le jour de ses 20 ans, occupé à travailler sur un tumulus, il refuse de rentrer chez lui. C'est sa famille qui devra se déplacer jusqu'au chantier de fouilles pour y fêter son anniversaire, se souvenait-il avec malice.

Bachelier en sciences expérimentales, le jeune Breton obtient une licence en sciences naturelles puis un doctorat de paléontologie. Il fait sa thèse sur les proboscidiens, mammifères à trompe dont il ne reste aujourd'hui que les éléphants. Il entre au CNRS (Centre national de la recherche scientifique) en 1956, alors qu'il n'a que 22 ans. Il a été ancien directeur du Muséum national d'histoire naturelle, titulaire de la chaire de paléontologie et préhistoire au Collège de France.

Il est co-découvreur de six hominidés.
Mais il doit surtout sa notoriété à sa découverte du fossile d'australopithèque surnommé Lucy. Le 30 novembre 1974 à Hadar, en Éthiopie, Yves Coppens découvre un fossile complet à 40% d'Australopithecus afarensis dans le cadre de l'International Afar Research Expedition qu'il codirigeait avec le paléoanthropologue américain Donald Johanson et le géologue français Maurice Taieb.

L'australopithèque est appelée Lucy en référence à la chanson des Beatles "Lucy in sky with diamonds" écoutée alors par l'équipe. Ce fossile d'hominidé, le plus complet jamais trouvé, est âgé de 3,2 millions d'années. Parce qu'elle est bipède, les scientifiques ont longtemps cru que Lucy était notre ancêtre directe (et Donald Johanson continue à la présenter comme telle). Mais pour Yves Coppens et d'autres paléontologues, il s'agit plutôt d'une très ancienne cousine de l'Homme.



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